揚州天寧寺是清代揚州八大名剎之一。但它的歷史到底始于何時,眾說紛紜。最早的說法,是說唐代柳毅舍宅造寺,這個柳毅就是唐代傳奇《柳毅傳》中的主人公。柳毅是小說中的人物,我們也許不必深究。普通的傳說,是東晉時謝安捐出別墅建寺,以供尼泊爾僧人佛馱跋陀羅在此翻譯《華嚴經》。但是,對這一說法學者也有不同的意見。比較可靠的說法,應該是《寶佑惟揚志》所記載的,天寧寺始建于武則天證圣元年(695),以年號為名,最初稱為“證圣寺”?!侗τ游┭鎦盡肥撬未嘧氳難鎦葜臼?,與建寺時間較近,當時寺廟的名聲又很大,當不會有太大出入。北宋真宗大中祥符五年(1012),證圣寺改名“興教院”。宋徽宗政和二年(1112),全國重要州府均建“天寧寺”,所謂“建寺”也包括將原有的寺廟更名,于是賜予此寺“天寧禪寺”之名,從此沿襲至今。現在全國很多地方都有天寧寺,來歷就在于此。
據有關文獻記載,原來的天寧寺范圍和規模很大。南至北柳巷北半段,北至今重寧寺,東至彩衣街西半段,西至小秦淮河。南北長約1667米,東西寬約833米,占地約6250畝。今南、北講經墩,當為其時天寧寺講經說法之所。原天寧寺山門在今天寧門街南口,門前有華表、牌樓。牌樓高二十丈,上懸“朝天福地”額,俗稱牌樓口。牌樓上棲蝙蝠上萬,故又稱其地為“萬福來朝”。寺內有青龍泉井一眼。到明嘉靖三十五年(1556),為防御倭寇進犯,揚州增筑新城,把天寧寺山門即今天寧門街一線劃入新城之中,于是天寧寺只剩下了護城河以北的部分,也即今天的天寧寺所在。
清代,清圣祖康熙皇帝六次南巡,五次駐蹕揚州,其中有兩次駐蹕天寧寺內。賞賜優渥,并命兩淮巡鹽御史曹寅(曹雪芹的祖父)在寺內設書局,主持刊刻《全唐詩》,纂修《佩文韻府》。清世宗雍正皇帝,為該寺賜紫衣。乾隆帝六次南巡,至少有五次欣然駐蹕于鹽商們為他興建的天寧寺行宮內。高宗乾隆二十二年(1757),譽天寧寺為“江南諸寺之冠”,并在寺西建行宮(就是現在的“西園”)、御花園,在寺前建御碼頭。清咸豐年間,天寧寺毀于兵火。同治四年(1865),僧人真修請兩淮鹽運使方浚頤撥款重建。以后又經歷代僧人續建,使其成為規模宏大、殿宇整齊的仿宮殿式建筑。
御馬頭,在天寧門外北城河和小秦淮河的交匯處,水繪閣的東邊。沿著北城河,向東,過天寧寺、史公祠、便益門……可達古運河,向西,經香影廊、問月橋、卷石洞天 ……可達瘦西湖。二百多年前,乾隆皇帝就是在這兒,在前呼后擁中登上龍舟,游覽瘦西湖。
御馬頭的北面就是著名的天寧寺。乾隆第一次南巡到揚州,駐蹕地是在南郊三汊河的高旻寺,進城甚為不便。從第二次南巡始,就把天寧寺作為行宮,此后每一次乾隆南巡都要駐蹕天寧寺,每一次都要在天寧寺前的碼頭乘龍舟游覽瘦西湖,于是原本無名的天寧寺碼頭,從此便響了名,成了聞名遐邇的“御馬頭”。
在天寧寺的護城河旁邊,立著一塊石碑,石碑的正面書有“御馬頭”三個大字。碼頭由青石平臺與坡道組成,御碼頭由青石平臺及青石板坡道組成,保存較為完整。20世紀80年代,增設“御馬頭”石碑及碑亭一座。為什么碼頭的“碼”字都有石字旁,而此碑上的馬卻無石。相傳,乾隆下江南來揚州游玩,當時,御馬頭隨西園行宮剛落成,還沒有名字,于是在此船游揚州時便題下了“御馬頭”三個字。乾隆認為“碼”字有石伴在旁,會絆到腳,礙著前行的道路,不吉利。所以這位創造了康乾盛世的偉大帝王將
“碼”字的石頭去掉,于是就成了“御馬頭”。而這個御馬頭便是當年乾隆游覽瘦西湖的起始點。
乾隆十八年,即公元1753年,揚州鹽商于天寧寺西園興建行宮,三年而成。宮前建御碼頭,乾隆游瘦西湖于此登船。御碼頭為青石所砌,歷經二百多年風雨,雖已經過修繕,仍完好無損,堅固如初。
古揚州城曾有七門之一的“天寧門”,門內有“天寧街”,門外正對的就是天寧寺。李斗描述乾隆年間的天寧門內外,那是相當的熱鬧。“揚人無貴賤皆戴花”。此處設早間花市,附近梅花嶺、傍花村、小茅山、雷塘的花農清晨?;ㄈ氤?、叫賣于市。清簾沽酒、茶肆品茗、游人如織。“游屐入城,山色湖光,帶于眉宇。蒸魚煮筍,盡飲縱談,率在于是”。這里的山僧茶館吸引游人。曾在此生活過的鄭板橋有聯曰:“從來名士能評水,自古高僧愛斗茶”。天寧門架有紅欄釣橋,橋外有華表。
天寧寺建筑群布局對稱、嚴謹,在郁郁蔥蔥的樹木映襯下,更顯得氣勢磅礴。經過一次次修繕,現天寧寺占地約19772平方米、建筑面積10460平方米,中軸線上有山門殿、天王殿、大雄寶殿、華嚴閣,東西有廊房、配殿等。
天寧寺現為江蘇省文物?;さノ?,我們現在所看到的,只是歷史上天寧寺的一小部分。經歷了一次次歷史變故,抗日戰爭期間,天寧寺為侵華日軍所占,淪為兵營。由于年久失修,使用不當,至70年代末,已面目全非。1984年,我市對天寧寺大修,恢復了華嚴閣以南建筑,1985年完工。1988年,天寧寺作為揚州博物館正式對外開放。2005年,揚州博物館遷入新館,天寧寺重新整修,恢復華嚴閣以北建筑。2008年,又復建了萬佛樓、放生池,?;は鐘猩?,延長廊房、配殿等,恢復了歷史上“一廟五門天下少,兩廊十殿世間稀”的格局,開辟為揚州佛教文化博物館。
山門殿西邊的洞門,天寧寺果然有五個門。天寧寺歷來有“一寺五門天下少,兩廊十殿世間稀”的說法。“一寺五門”、“兩廊十殿”都是事實,不過“天下少”、“世間稀”不免夸張。也許天寧寺的“大”,主要不在它的建筑規模,而在于它的歷史內涵。
原天寧寺寺門朝南對天寧門,沿河邊吊橋口原有一對華表。門前有一座牌樓,牌樓上一面書“晉譯華嚴道場”六個大篆字,另一面寫“邗江勝地”四個大楷書。寺門五洞,正門上端嵌砌“敕賜天寧禪寺”石額。山門殿前東西各有一座正面石獅。現在只有正門上端嵌砌“敕賜天寧禪寺”石額和石獅子一對。門上寫著“勑(chì)賜天寧禪寺”六個遒勁端正的大字,傳為宋徽宗所賜,這也是天寧寺最后定格的名稱。

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